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人类首次观测到大星系吞噬小星系景象

技术 / 2014-05-23

  这张照片展示的是一个距离地球约6000万光年的遥远星系图像,由美国宇航局钱德拉X射线空间望远镜获得的X射线数据,以及欧洲南方天文台甚大望远镜拍摄的该星系可见光数据合成而来。图像中可以察觉出这个星系与一个邻近矮星系之间发生过一次撞击事件的线索。

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  据美国国家地理网站报道,天文学家首次在X射线波段观测到一个星系内部的遗留痕迹,表明其曾经与一个规模小得多的矮星系发生过相撞。这个星系距离地球约6000万光年。
  在此之前天文学家们已经在宇宙中发现大量星系之间互相撞击的案例,但是借助美国宇航局的钱德拉X射线空间望远镜,科学家们不仅开辟了一种新的观测手法,同时也找到更多反映星系如何依靠吞噬其它较小的邻近星系而实现成长的线索。
  此次科学家们所观测的目标是一个编号为NGC 1232的旋涡星系,这个乍一看拥有彗星一般外观的气体云团温度高达数百万摄氏度,科学而家们相信这种高温是在其与另一个较小星系之间发生相互碰撞时产生的冲击波导致的。如果在可见光波段拍摄这里同一区域的图像,你将看到的就是一片普通的旋涡星系景象,而像这样在X波段拍摄的图像上,科学家们却仍然可以找到那个已经被吞噬的小型星系的残骸以及当初发生碰撞的场景。
  在这张图像上可以明显发现右侧区域显得相对明亮,这说明这片区域的温度较高。科学家们认为这里是一个最新出现的恒星新生区,位于星系的外侧悬臂部位上,这一新生区的出现有可能是由撞击发生时最初产生的冲击波导致的。
  尽管在目前我们还无法知晓这片区域发出X射线波段辐射区域物质的三维立体分布情况,因此这些物质的质量有可能会是在4万~300万倍太阳质量之间。天文学家很多持有这样一种观点,即认为撞击过程目前仍处于进行阶段,并且还将继续持续超过5000万年。
  美国宇航局官方对于钱德拉望远镜穿透尘埃云雾透视这样一个遥远星系内部结构的能力感到印象深刻,他们希望未来将能够依靠钱德拉望远镜的卓越观测能力在宇宙中找到更多这样反映星系撞击的最新案例。

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